Un avion solaire Boeing Aurora Odysseus capable de rester indéfiniment dans les airs

Aurora Flight Sciences a révélé des informations détaillées sur son avion Odysseus. Autonome et alimenté à l'énergie solaire, il pourrait rester en vol indéfiniment comme un pseudo-satellite à haute altitude si l'on en croit son concepteur.

par Olivier Grouse 20 Nov 2018 07:30

L’avion s’appelle Odysseus, d’après le célèbre périple du héros grec qui a passé des années à errer dans le monde entier pour tenter de rentrer chez lui. Odysseus est l’aboutissement de plusieurs décennies de recherches débutées dès 1988 avec le projet Daedalus de John Langford, et d’autres collègues du MIT, qui ont créé Aurora.

La société appartient désormais à Boeing et Mr. Langford a déclaré que « Odysseus constitue désormais une véritable solution pour faire avancer la recherche importante autour du changement climatique et d’autres problèmes de chimie atmosphérique. »

L’avion a une envergure de 74 m. Sa structure est principalement constituée de fermes en fibre de carbone recouvertes d’un matériau résistant à la lumière ultraviolette appelé Tedlar. Elle comprend aussi des panneaux solaires ultra-légers sur les ailes et le fuselage, ce qui lui confère un poids inférieur à celui d’une voiture.

L’appareil peut théoriquement rester dans les airs indéfiniment. Selon Aurora, Odysseus dispose d’une zone d’exploitation mondiale plus grande que tout autre véhicule de sa catégorie et peut transporter des charges utiles plus lourdes que d’autres « Pseudo Satellites de Haute Altitude » comparables.

La compagnie affirme que son avion entièrement autonome est particulièrement adapté à l’observation du climat et des conditions météorologiques, à la mesure de la végétation, de la couverture glacière, ou encore des débits et même l’humidité du sol. Bien que Boeing n’ait pas annoncé de prix pour le nouvel avion ultra-léger, celui-ci est estimé  entre 400 et 500 millions de dollars par Globalcom. Un tarif nettement inférieur au coût de lancement d’un satellite.


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